La ciudad egipcia perdida de Thonis-Heracleion resurge después de 1000 años de inmersión

La ciudad de Heraclio fue tragada por el mar Mediterráneo frente a la costa de Egipto hace casi 1.200 años. Fue uno de los centros comerciales más importantes del Mediterráneo antes de establecerse hace más de mil años. Durante siglos, se creía que la existencia de Heraclio era un mito, de forma muy parecida a como se considera hoy la ciudad de Atlas. Pero en el año 2000, el arqueólogo submarino Frack Goddio finalmente descubrió la ciudad después de una extensa investigación submarina en la bahía de Abokir de pretemporada.

Antes de este descubrimiento materno, Heraclio había sido casi olvidado, relegado a una dificultad de escrituras y frases en textos antiguos de personas como Estrabón y Diodoro. El historiador griego Heródoto (siglo V a. C.) escribe sobre un gran templo que se construyó donde el héroe mitológico Heracles (o Heracles) pisó por primera vez Egipto. También afirmó que Heleó de Troya y París visitaron la ciudad antes de su famosa Guerra de Troya. Cuatro siglos después de que Herodoto visitara Egipto, el geógrafo griego Estrabón señaló que la ciudad de Heraclio estaba situada al este de Capopυs, en la desembocadura del río Nilo.

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Goddio dirigió el Instituto Europeo de Arqueología Subacuática y juntos descubrieron la ciudad perdida de Heraclio frente a la costa de Egipto. (Christoph Gerigk © Fundación para la Salud Sr. Goddio)

El arqueólogo submarino Frack Goddio es descrito como “un pionero de la arqueología marítima moderna”. Goddio fundó el Instituto Europeo de Arqueología Subacuática (IEASM) en 1987, con el objetivo de explorar e investigar yacimientos arqueológicos submarinos. El IEASM es conocido por haber desarrollado un enfoque sistemático de las técnicas de prospección geofísica o de sitios arqueológicos subacuáticos. Al explorar la zona en líneas rectas paralelas a intervalos regulares, el equipo puede identificar anomalías en el fondo marino, que pueden ser exploradas por buzos o robots.

En 1992, el IEASM comenzó a cartografiar la zona alrededor del puerto de Alejandría y en 1996 ampliaron su investigación para incluir la bahía de Aboυkir, a la que el gobierno egipcio había encargado descubrir Ciudad del Cabo, Thois y Heracleio, todas ellas supuestamente recuperadas por el mar Mediterráneo. Esta investigación les permitió comprender la topografía y las circunstancias que provocaron la formación de la zona a lo largo del tiempo. El equipo utilizó formato de textos históricos para establecer las áreas de interés principal. El estudio de la bahía de Aboυkir cubrió un área de investigación de 11 por 15 kilómetros (6,8 x 9,3 millas).

A partir de 1996, el mapeo de la bahía de Aboυkir llevó años. En 1999 descubrieron Ciudad del Cabo y en 2000 descubrieron Heracleio. El sitio de la antigua ciudad de Heraclio permaneció oculto en la bahía de Aboυkir debido a tal ubicación porque los restos de la antigua ciudad están cubiertos de sedimentos. La capa superior del fondo del mar está formada por arena y limo depositados a medida que sale del río Nilo. El equipo del IEASM pudo localizar restos mediante la creación de mapas magnéticos detallados, que proporcionaron la evidencia necesaria para determinar con precisión la ubicación de Heraclio.

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Uno de los hallazgos más impresionantes de la antigua ciudad de Heraclio en la bahía de Abokir fue el estado de la era ptolemaica. Probablemente representaba a Cleopatra II o Cleopatra III, vestida como la diosa Isis. (Christoph Gerigk © Fundación para la Salud Sr. Goddio)

Ahora sumergido en las aguas del mar Mediterráneo, en su apogeo Heraclio estaba ubicado en la desembocadura del río Nilo, a 32 km (20 millas) al sureste de Alejandría, en el antiguo Egipto. La ciudad alemana era un importante puerto para el comercio con Grecia, además de un centro religioso donde los marineros dedicaban regalos a los dioses. La ciudad también era importante desde el punto de vista político, ya que los faraones estaban ansiosos por visitar el templo de Amón para convertirse en soberanos universales.

Utilizando tecnología de punta y en colaboración con el Consejo Supremo de Arqueología de Egipto, el IEASM fue diseñado para localizar, mapear y excavar la antigua ciudad de Heraclio, que se encontraba a unos 10 metros (32,8 pies) bajo el agua y 6,5 kilómetros (4 millas). ) desde la costa de día recto en la parte occidental de la bahía de Aboυkir.

Después de retirar capas de arena y barro, varias cubrieron la ciudad extraordinariamente bien conservada, con muchos de sus tesoros aún intactos. Estos incluían el templo principal de Amυп-Gerb, estados gigantes de faraones, cientos de estados más pequeños de dioses y diosas, una esfinge, 64 antiguos naufragios, 700 anclas, bloques de piedra con inscripciones tanto griegas como egipcias, docenas de sarcófagos, oro. monedas, y pesas hechas de bronce y tope.

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El equipo descubrió una estatua de un faraón en el fondo del mar Mediterráneo, cerca del gran templo del antiguo Heraclio. (Christoph Gerigk © Fundación para la Salud Sr. Goddio)

Entre los restos de la otrora gran ciudad, los arqueólogos submarinos han descubierto una estatua de 5,4 metros (17,7 pies) de Hapi, el dios dedicado al flujo del Nilo. Esta era una de las tres colosales esculturas de granito rojo descubiertas que datan del siglo IV a.C. En 2001, el equipo también descubrió una estela antigua encargada originalmente por Nectaebo en algún momento entre el 378 y el 362 a. C., completa con escrituras detalladas y claramente legibles.

Las escrituras de esta antigua estela permitieron a los arqueólogos determinar que las antiguas ciudades de Thois y Heraclio eran en realidad la misma, Thois era el nombre originalmente de los egipcios y Heracleio era el nombre griego antiguo. Desde allí la antigua ciudad fue conocida como Thois-Heracleio.

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Vista de la tríada gigante de estados de granito rojo del siglo IV a. C. descubierta en la ciudad costera acuática de Thois-Heracleio. Representan a un faraón, su reina y al dios Hapi. (Christoph Gerigk © Fundación para la Salud Sr. Goddio)

Espectaculares fotografías del proceso de descubrimiento y recuperación revelan los estados y estructuras de Mero que se alzaban altos y poderosos en la gran ciudad. Una fotografía muestra un estado greco-egipcio de una qυee ptolemaica que se alza inquietantemente en el fondo del mar, rodeada sólo de sedimentos y oscuridad, mientras que otra fotografía muestra el rostro de un gran faraón de pie sobre el fondo del mar.

En una entrevista con la BBC en 2015, Franck Goddio explicó que la política de las excavaciones submarinas del IEASM era “aprender todo lo que podamos investigando lo menos posible y dejándolo para más tecnología”. En ese momento se había excavado alrededor del 2% del sitio. El sedimento arcilloso del Nilo que ha ocultado la antigua ciudad durante tanto tiempo también actúa para proteger los artefactos del fondo marino del agua salada.

En el caso de los artefactos que se retiran de su escondite en el santuario submarino, el IEASM tiene mucho cuidado para restaurarlos y preservarlos a bordo de sus barcos y en los laboratorios. En algunos casos, esto ha llevado días, pero en otros, como el del enorme estado Hapi, tomó dos años y medio.

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Lámpara de aceite de bronce descubierta en el templo de Am en la ciudad de Heraclio. (Christoph Gerigk © Fundación para la Salud Sr. Goddio)

Construida en el delta del Nilo, la ciudad sí estaba atravesada por una vasta red de canales y se decía que era increíblemente hermosa. Apodada la Veecia del Nilo, Heraclio fue un momento importante para el puerto del Mediterráneo. Las exploraciones del sitio han llegado a la conclusión de que la ciudad probablemente perdió importancia gradualmente a medida que se perdió en el mar en la segunda mitad del siglo VIII d.C. Esto plantea la pregunta de por qué se perdió como un grifo de la ciudad.

Las causas son una serie de fenómenos geológicos y eventos cataclísmicos. El IEASM unió fuerzas con otras instituciones para realizar investigaciones geológicas que han demostrado que la cuenca suroriental del Mediterráneo se vio afectada por el aumento del nivel del mar y fenómenos locales relacionados con el coste del terreno y la zona, que es cara, formó la avidez de ciudades como Heraclio por estar situado en el mar.

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Reconstrυccioп digital de cómo pudo haber sido Heraclio. (Yaпп Berпп / Fundación Hilti)

En 2005, el IEASM obtuvo permiso de las autoridades egipcias propietarias de los artefactos para organizar un recorrido exhibido de los artefactos descubiertos. La exposición resultante, titulada Los tesoros escondidos de Egipto, recorrió las ciudades privadas de Alemania, España, Italia y Japón. La exposición en el Grapd Palais de Fračcia tuvo una media récord de 7.500 visitantes por día.

El Museo Británico unió fuerzas con Frack Goddio en 2015 para organizar su primera exposición de arqueología sυbacυ, que incluía alrededor de 200 artefactos descubiertos frente a la costa de Egipto por el IEASM entre 1996 y 2012. Para las épocas, Goddio estimó que había explorado alrededor de 5 % de la antigua ciudad de Heraclio, que se estima tiene una superficie de aproximadamente 3,5 kilómetros cuadrados (1,35 millas).

Según The Art Newspaper, Goddio afirmó que “esta sería una tarea de combate en tierra, pero bajo el mar y bajo los sedimentos, es una tarea que llevará cientos de años”. Para comprender la escala de esta tarea, Heraclio es aproximadamente tres veces el tamaño de Pompeya y los arqueólogos han estado excavando ese sitio catastrófico y particular durante más de 100 años.

La exposición del Museo Británico, titulada Sυпkeп Cities: Egypt’s Lost Worlds, también se presentó en el Instituto de Moda Árabe de París en 2015 y en el Museo de Arte Saiпt Loυis de Estados Unidos. Sυ última parada en el Museo de Bellas Artes de Virginia hasta 2021, además de que los artefactos regresaron a Egipto.

La descripción de la platea de Heraclei importa los interrogatorios sobre si las llamadas “ciudades míticas” existen en la realidad. Si esta ciudad que alguna vez se consideró un mito debe ser descubierta desde las profundidades del mar, ¿quién sabe qué otras ciudades legendarias del pasado se descubrirán en el futuro? Sólo el tiempo dirá.

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